What is the Great Pacific Garbage Patch? (Part 4)

There are some sneaky ways that marine debris ends up in the ocean. Learn how trash gets there and where it comes from.

Transcript

NARRATOR:

What is the Great Pacific Garbage Patch?

Well first, let’s talk about what it’s not.  It’s not a floating island of trash, like a garbage dump or a landfill. It’s also not the only patch.  They exist all throughout the ocean, and the Pacific Garbage Patch just happens to be the most famous. 

Garbage patches are large areas of marine debris concentration that are formed by rotating ocean currents called gyres - kind of like big whirlpools that suck things in. A garbage patch is made up of tiny plastic pieces called “microplastics” that are less than 5 millimeters long.  It’s more like pepper flakes swirling in a soup than something you can skim off the surface. You might come across some larger items, like plastic bottles, but it’s possible to sail through a garbage patch and not see anything.  And they’re a big problem, for the ocean - and us.

People often ask why we can’t just scoop up all the marine debris in the ocean, and the answer is: unfortunately, it’s just not that simple.

The first challenge is the sheer size of these garbage patches.  They’re huuuuuge! They’re constantly moving with ocean currents. And there’s debris from the ocean’s surface all the way down to the sea floor. Not to mention all the marine life we would disrupt if we tried to just scoop up debris.

So what can we do? Well, the ultimate solution is prevention and we need to keep that as our highest priority. We can reduce, reuse, and recycle to keep trash out of the ocean in the first place.  And we can participate in things like shoreline cleanups. It’s a lot easier to deal with debris before we get to the ocean.

Because until we stop marine debris at the source, we’ll just be cleaning it up forever.

Transcripción

NARRADOR:

¿Qué es el Gran Parche de Basura del Pacífico?

Bueno primero, hablemos de lo que no es. No es una isla flotante de basura, como un basurero o relleno sanitario. Tampoco es el único parche. Existen varios alrededor del mundo, lo que sucede es que el Parche de Basura del Pacífico es el más famoso.

Los parches de basura son grandes áreas de concentración de desechos marinos que se forman con las corrientes rotatorias oceánicas llamadas “giros” – como lavadoras gigantes que succionan cosas a su interior. Un parche de basura está hecho de pequeñas piezas plásticas llamadas “micro plásticos” que miden menos de 5 milímetros de largo. Son como cáscaras de pimienta nadando en una sopa, cubriendo finamente la superficie. Puedes toparte con objetos más grandes, como botellas plásticas, pero es posible navegar a través de un parche de basura y no ver nada. Y son un gran problema, para el océano y para nosotros.

La gente a menudo pregunta por qué no solo se “cucharea” toda la basura marina del océano, y la respuesta es: desafortunadamente, no es así de fácil.

El primer reto es el gran tamaño de estos parches de basura. ¡Son enormes! Constantemente se están moviendo con las corrientes. Y hay basura desde la superficie del océano hasta el fondo marino. Sin mencionar la gran cantidad de vida marina que se perturbaría si tratáramos de solo “cucharear la basura”.

¿Entonces, qué podemos hacer? Bueno, la solución definitiva es la prevención y debemos mantener ésta como nuestra mayor prioridad. En primer lugar podemos reducir, reusar y reciclar para mantener a la basura fuera del océano. Y podemos participar en actividades como limpiezas de playas. Es mucho más fácil lidiar con la basura antes de que llegue al océano.

Porque hasta que detengamos los desechos marinos desde su fuente, los podremos limpiar para siempre.